@ 2020.01.27 , 22:19

一次可能即将上演的超新星爆发

译者:Crestfallen
原文:https://www.theatlantic.com/science/archive/2020/01/betelgeuse-supernova/605251/

本周某些时候,也许你光天化日之下正走着路,然后你抬起头一看,哟——有一个满月那么大的光球,正悬在天上。当然那玩意不是月亮,它比辣鸡小月亮有劲多了,这可是上百光年外一场浩劫的余波。

你见到的是一场超新星爆发,那是一颗濒死恒星的谢幕演出。

又或者……你会见到平平无奇的一片青天,和平时别无二致。

本来超新星爆发几乎无法预测。但是由于最近新的风暴已经出现在银河的一个犄角旮旯里,天文学家们谈起这个话题来,要比平时更多那么点热情。如果明天超新星爆了,它就会在天上留下一块人人皆可见的印记,从而成为本年度,甚至本世纪最盛大的天文事件。

在众星争奇斗艳的夜空中,猎户星座凭借着它由三颗亮星组成的华美腰带脱颖而出。然而过去几个月里,全球的天文学者们最关注的却是猎户的右肩膀,那里有一颗名叫参宿四的星,是天空中最明亮的星之一。

参宿四(Betelgeuse)——英文听起来有点像甲虫汁(Beetlejuice),它最近越来越暗淡了。天文学家们知道它早就步入了暮年,爆炸只是时间问题。如今它的暗淡是否就意味着这位老者在为一场超新星爆发蓄势呢?

无论届时是白天还是晚上,那场景都绝对会令人难以忘怀。地球上几乎所有地点都能观察到猎户星座,这意味着差不多每个人都能见证这一场壮丽的葬礼。它的光华足以盖过任何光污染,那个曾经令星月失光的人造恶魔,笼罩着世界上百分之八十的人,在欧美地区,这一比例甚至高达百分之九十九。如今它要暂时失了它的权势,恒星壮烈的沦亡,掷出了一柄利剑,能刺穿这厚重的帷幕。

“如果参宿四的超新星爆发亮度达到了预期,你哪怕站在人世间最繁华的都市中央也能看到它。”约翰·巴伦汀说,他是一位天文学家,兼任国际夜空组织的公共策划部经理,那是一个致力于减轻光污染的非盈利性质的组织。“你没可能会错过。”
甚至更壮观的是,这景象会存留一段时间。耀眼的光团会留在天上长达一年,甚至更久。

多奇异啊,它将日复一日的伴随着人类,你明明知道,那团巨大的火球只是宇宙里的自然现象,但是在心底,在潜意识里的什么地方,你还是会觉得它和蓝蓝的天不搭调。

这场超新星爆发不会对地球造成损伤。参宿四不像某些恒星,它的消亡不会制造出一大堆搅动地球大气层的辐射来。从天文学尺度上来讲,它离我们相当近了——650光年而已,谢天谢地,没近到能伤到我们的地步。

所以人们会有什么反应?根据一年前发生在纽约的那次事件来看,人们可能会迷惑,可能会恐慌。

十二月的一天晚上,皇后区上空出现海蓝色的辉光,居民半小时内给911打去了三千两百通电话。人们在社交媒体上分享这一鬼魅般的光景,其间夹杂着他们对原因的猜测。

这是什么新型炸弹么?是超级英雄之间地动山摇的终极决战么?

真实情况远没有那么戏剧化。当地发电站的一位操作员楔进了一片七嘴八舌里,解释清了刚刚发生的一切:电站里的一些设备短路了,这项故障将一注强力电流打进了半空中。电流激发了大气层中的原子,让它们发出了蓝色的辉光。

这次超新星爆发很可能也会导致差不多的群众性恐慌,美国国家航天局和其他科研机构将会扛起知会民众的大旗。“因为如今地球面临很多亟待解决的问题,例如环境巨变和国际关系紧张啥的,人们将会对这次爆发有各种五花八门的有趣解释,比如有些人会以为这是某种大凶之兆之类的。”伯伦汀说。

最近的一次超新星爆发的时候,人们尚且不能到推特上去搞得自己和别人阵脚大乱,毕竟那是一九八七年,而且它只能大半夜里在南半球某些远离人烟的地方观测到。其他的超新星爆发实例则发生在更古早的时候,1604年和1054年各有一次。参宿四的表演要精彩多了,其他恒星离地球至少有上千光年远。

当然,我们有个问题得解决,那就是什么时候爆发?科学家们没法预测参宿四什么时候寿终正寝,因为他们从没观察到爆发过程,只在先进天文望远镜的帮助下,观测到过余波。这就是天文学家们说“快了”说了好几年了的原因。

“这颗星星可能明天就爆发,也可能十万年后才爆发。”美国变星观测者协会的研究员史黛拉·卡夫卡如此说,她的主要研究对象就是参宿四和类似的恒星们。

甚至还有可能,就是爆发已经发生了,只是爆炸的闪光还尚未抵达地球而已。

而且除了这些不确定性因素之外,天文学家们也没有证据能证明,参宿四的变暗就是超新星爆发的前兆。(我裤子都脱了你就告诉我这个?!侬啊是搞错啊?!)因为虽然参宿四从未如此黑♂暗过,但它总会经历周期性的亮度变化。也有可能参宿四的生命不会以爆发告终,他也许会悄然地熄灭,就像被乌云遮住了一样,低调的退场。

“如果它变暗和爆发有关系那就有点意思了,可惜我们也真的不知道有没有。”卡夫卡说。

虽然参宿四的超新星爆发终会消逝,它仍会在地球上留下自己的印记,可不仅仅是在互联网上啊。当恒星爆炸时,它会向宇宙泼洒出大量的新元素。这些元素包裹在粒子尘埃团里划过星间,撞上什么就留在什么上。无论是在海床上的烂泥里,还是南极洲的积雪中,天文学家们能在地球上各个地方检测到星尘的踪迹。千古以来,正是这些爆炸带来的物质与其他宇宙尘埃一道,造就了无数新兴天体的崛起,以及地球这样的特殊案例:生命。也许某一天,如此泼洒在某处的“星尘”们也会抬起头来,见证这一循环的重演。


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